Exklusiv: Angus Young, Brian Johnson und Cliff Williams über die Wiederauferstehung von AC/DC

Als AC/DC im September 2016 ihre „Rock or Bust“-Welttournee beendeten, schien die Band wirklich für immer am Ende zu sein. Rhythmusgitarrist Malcolm Young befand sich in den letzten Zügen eines Kampfes gegen Demenz, der zwei Jahre zuvor seinen Rücktritt erzwang, Schlagzeuger Phil Rudd setzte die gesamte Tour aus, nachdem er von den neuseeländischen Behörden wegen „versuchten Mordes“ festgenommen worden war, Sänger Brian Johnson verpasste die letzten 23 Gigs wegen Hörverlust – mit Axl Rose als vorübergehendem Ersatz – und Bassist Cliff Williams gab bekannt, dass er einfach genug hatte und beschloss, sich zurückzuziehen.

Aber in den letzten vier Jahren fügte Gitarrist Angus Young – das letzte Mitglied der klassischen Besetzung, das am Ende der Tour noch übrig war – die zerschmetterten Stücke von AC/DC nach und nach wieder zusammen, unterstützt von einer mysteriösen neuen Hörtechnologie, die Johnsons Gesang wiederherstellte Stimme und brachte ihn zurück in die Gruppe.

Das Ergebnis ist POWER UP, das kommende Album der Band, das die vier überlebenden Mitglieder der Inkarnation von Back in Black wieder vereint. (Malcolm Young starb 2017 und sein Neffe Stevie Young spielt seit 2014 an seiner Stelle) „Es war ein langer, langer Weg“, sagt Angus am Telefon von seinem Zuhause in Australien. „Aber es ist gut, dass alle an Bord gekommen sind und wir ein bisschen neuen Rock ’n‘ Roll für die Welt raushauen können. Zu diesem Zeitpunkt, mit der Pandemie, gibt es den Menschen hoffentlich ein paar Stunden Spaß.“

Die LP wurde Ende 2018 und Anfang 2019 aufgenommen, aber Angus durchsuchte den AC/DC-Tresor mit unveröffentlichten Songs, bevor sie begannen, und jeder Track wird Angus und Malcolm Young zugeschrieben. „Diese Platte ist so ziemlich eine Widmung an Malcolm, meinen Bruder“, sagt Angus. „Es ist eine Hommage an ihn, so wie Back in Black eine Hommage an Bon Scott war.“

Der Weg zu POWER UP war der beschwerlichste, den AC/DC seit Back in Black gegangen sind, der unmittelbar nach dem Tod von Sänger Bon Scott vor 40 Jahren unterbrochen wurde. Brian Johnson wurde kurz vor der Kürzung von Back in Black rekrutiert und blieb die nächsten 36 Jahre an der Spitze der Gruppe, aber während der Rock or Bust-Tour 2015–16 begann er, auf erhebliche Hörprobleme zu stoßen.

„Es war ziemlich ernst“, sagt er telefonisch aus England. „Ich konnte den Ton der Gitarren überhaupt nicht hören. Es war eine schreckliche Art von Taubheit. Ich kam buchstäblich mit Muskelgedächtnis und Mundformen zurecht. Ich fing an, mich wirklich schlecht zu fühlen wegen der Auftritte vor den Jungs, vor dem Publikum. Es war lähmend. Es gibt nichts Schlimmeres, als da zu stehen und sich nicht sicher zu sein.“

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Die meisten Fans hatten keine Ahnung, was passierte, aber es war schmerzhaft für seine Band, aus der Nähe zuzusehen. „Er zog seine In-Ears heraus und schüttelte nur den Kopf“, sagt Williams telefonisch von seinem Zuhause in North Carolina aus. „Er konnte nicht pitchen. Er hatte es wirklich schwer.“

Die Band versuchte, durch die verbleibenden Daten der Tour zu humpeln, aber Johnsons Ärzte intervenierten schließlich. „Die Ärzte sagten: ‚Gehörlos ist taub, mein Sohn’“, sagt er. „Cliff und Angus wollten nicht dafür verantwortlich sein, dass ich meine Ohren weiter schädige. … Scheiße passiert. Zumindest war es nicht tödlich.“

Da Brian nicht weitermachen konnte, standen die verbleibenden Mitglieder der Band vor einer schwierigen Entscheidung. „Brian lief Gefahr, dauerhaft taub zu werden“, sagt Angus. „Wir hatten ein paar Tage Zeit, um alle über die Situation zu informieren und die Botschaft zu verbreiten. Sie wollen nicht, dass die Leute auftauchen und verärgert sind und es in letzter Minute herausfinden.“

Am 7. März 2016 wurde eine kurze Pressemitteilung veröffentlicht, in der es heißt, dass die verbleibenden US-Daten der Rock or Bust-Tour aufgrund von Johnsons Hörproblemen verschoben wurden. „Die morgige Show Anfang April in Atlanta durch den Madison Square Garden in New York, NY, wird später im Jahr nachgeholt“, hieß es dort, „wahrscheinlich mit einem Gastsänger.“

Diese letzten fünf Worte schickten Schockwellen durch die AC/DC-Fangemeinde. Die Band hatte seit seinem Einstieg im Jahr 1980 keinen einzigen Gig ohne Johnson gespielt, und die Aussicht, einen neuen Sänger zu gewinnen, war fast undenkbar. Und dann, einen Monat später, warfen sie eine noch größere Bombe ab.

„Mitglieder der AC/DC-Band möchten Brian Johnson für seine Beiträge und sein Engagement für die Band im Laufe der Jahre danken“, heißt es in einer Pressemitteilung. „Wir wünschen ihm alles Gute mit seinen Hörproblemen und zukünftigen Unternehmungen … Axl Rose hat freundlicherweise seine Unterstützung angeboten, um uns bei der Erfüllung dieser Verpflichtung zu helfen.“

Johnson wurde in keiner dieser Pressemitteilungen zitiert und es begannen Gerüchte zu kursieren, die mit dem Umgang mit der Situation unzufrieden waren. Drei Tage später veröffentlichte er seine eigene Erklärung. „Ich glaube nicht, dass die früheren Pressemitteilungen ausreichend dargelegt haben, was ich unseren Fans sagen wollte oder wie ich dachte, dass es präsentiert werden sollte“, schrieb er, bevor er seine Gesundheitssituation im Detail aufschlüsselte. „Ich hoffe, dass sich mein Gehör mit der Zeit verbessert und ich zu Live-Konzertauftritten zurückkehren kann. Obwohl das Ergebnis ungewiss ist, bin ich optimistisch. Nur die Zeit kann es verraten.“

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Die Entscheidung, ohne Johnson weiterzumachen, schien einigen Fans ein wenig gefühllos, aber Young besteht darauf, dass er nur schreckliche Möglichkeiten hatte. „Wenn Sie die verschiedenen Szenarien durchgehen, war keines davon die beste Option“, sagt er. „Du denkst: ‚Sollen wir absagen?‘ Dann hätten wir die anderen Stücke, das legale Zeug und so weiter. Wir haben Vorschläge vom Management bekommen. „Vielleicht, wenn Sie versuchen, etwas zusammenzustellen, das Sie bekommen könnten …“ Es gab eine Liste von Leuten, die ausgefüllt werden könnten. Aus heiterem Himmel kontaktierte Axl Rose und sagte, er könne helfen, was sehr gut war.

„Ich nehme an, wir hätten absagen können“, fährt er fort. „Aber so oder so … wenn man sich alle Optionen ansieht … ist es insgesamt eine schwierige Entscheidung.“

Johnson vermied es, die Angelegenheit unmittelbar danach öffentlich zu diskutieren, aber 2019 sprach er kurz mit Dan Rather darüber. „Es ist, als würde man auf dem Schlachtfeld angeschossen; Sie sind nur an der Reihe“, sagte er. „Ich will ganz ehrlich zu Ihnen sein, ich bin in mein Büro gegangen und habe meinen Kopf in eine Flasche Whiskey gesteckt, guten Whiskey.“

Johnson formuliert es heute etwas anders. „Ich habe mich bei der ganzen Sache nicht so gut gefühlt“, sagt er. „Aber das war damals. Bei allen Bands und Dingen gibt es kleine Unebenheiten auf der Straße.“

Mit der Hilfe von Axl Rose beendeten AC/DC die Rock or Bust-Tour 2016. Aber Williams machte deutlich, dass dies sein letzter Stand war. „Um ehrlich zu sein, es war keine leichte Tour zu Ende“, sagt der Bassist. „Ich hatte einige gesundheitliche Probleme, zu denen ich Sie nicht mit Einzelheiten langweilen möchte. Aber ich hatte Sachen, die unterwegs waren, schrecklicher Schwindel. Für mich dachte ich einfach, dass es meine Zeit ist.“

Sie schlossen am 20. September 2016 mit einem letzten „For Those About to Rock (We Salute You)“ im Wells Fargo Center in Philadelphia ab. Als die letzten Schüsse der Kanone verebbten, ging die Band in eine sehr ungewisse Zukunft. Stevie Young hatte während des gesamten Laufs hervorragende Arbeit geleistet, und Chris Slade, Schlagzeuger aus der Razor’s Edge-Ära, schlüpfte mit großer Leichtigkeit in seine alte Rolle zurück, als klar wurde, dass Rudd nicht touren konnte. Aber Axl Rose war keine langfristige Lösung für das Lead-Sänger-Problem, und jetzt hatten sie keinen Bassisten.

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Angus kehrte nach Australien zurück, machte eine lange Pause und begann dann, sich durch einen umfangreichen Rückstand unveröffentlichter Songs zu wühlen, die er im Laufe der Jahre mit Malcolm geschrieben hatte. Die meisten davon stammen aus der Zeit um Black Ice 2008. „Damals gab es viele tolle Songideen“, sagt er. „Damals sagte er zu mir: ‚Wir lassen diese Songs erstmal stehen. Wenn wir weitermachen, sind wir über Bord. Wir bringen sie auf den nächsten.‘ Das ist mir immer hängen geblieben. Als ich sie durchging und anhörte, sagte ich: ‚Wenn ich irgendetwas in meinem Leben tue, muss ich diese Tracks runterholen und diese Tracks rausbringen.’“

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Die Arbeit wurde im Oktober 2017 unterbrochen, als Angus und Malcolms älterer Bruder George Young, Gitarrist der legendären australischen Rockband Easybeats und Produzent von sieben AC/DC-Platten, starb. Malcolm folgte nur drei Wochen später. „Mein Bruder George war ein sehr großer Teil von AC/DC, besonders in unseren Anfangsjahren“, sagt Angus. „George und Malcolm waren immer die beiden Typen, auf die ich mich verlassen habe. Egal, ob wir in einem Studio oder wo auch immer waren, ich habe sie immer um Rat gefragt, egal was ich tat.“

Die aufeinanderfolgenden Verluste waren ein verheerender Schlag für Angus, aber sie ebneten auch den Weg für seine zerbrochene Band, wieder zusammenzukommen, als Brian Johnson, Cliff Williams und Phil Rudd alle zu Malcolms Beerdigung nach Australien reisten. Es war das erste Mal seit den Rock- oder Bust-Sessions vor drei Jahren, dass Angus Rudd von Angesicht zu Angesicht sah.

„Er sah einfach so gut aus“, sagt Angus. „Er war da und in guter Verfassung. Er hielt sich gut zusammen. Er bekam Therapie und sortierte sich selbst aus. Es war wirklich gut.“

Die anfänglichen Anklagen gegen den Schlagzeuger schienen recht schwerwiegend, aber viele von ihnen wurden schließlich fallen gelassen und seine Haftstrafe war eine ziemlich milde achtmonatige Haftstrafe. „Ich spreche für alle Jungs mit Phil“, sagt Johnson. „Wir verteidigen Phil bis zum Anschlag. Was da oben passiert ist, das ist nicht der Phil, den wir kennen. Das war einfach etwas anderes. Er sieht jetzt wirklich brillant aus und macht alles großartig.“

Johnsons eigene Situation war komplizierter. Die Dinge mit Angus zu glätten würde nicht viel bedeuten, wenn seine Hörprobleme ein Problem blieben. Aber er fand einen Spezialisten, der bereit war, eine experimentelle Behandlung an ihm auszuprobieren. Der Sänger zögert, viele Details mitzuteilen, aber ein namentlich nicht genannter Hörexperte kam während eines Zeitraums von drei Jahren einmal im Monat zu ihm nach Hause, um zu versuchen, eine Lösung zu finden.

„Als er das erste Mal herunterkam, brachte er dieses Ding mit, das wie eine Autobatterie aussah“, sagt Johnson. „Ich sagte: ‚Was zum Teufel ist das?‘ Er sagte: „Wir werden es miniaturisieren.“ Es dauerte zweieinhalb Jahre. Einmal kam er runter…

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